Planeta potencialmente habitável a 12 anos-luz da Terra

Uma equipe internacional de astrónomos descobriu uma estrela similar ao Sol com cinco planetas à sua volta. Um deles encontra-se na zona habitável do sistema. Lá poderá existir água líquida e, quem sabe, vida.

A estrela Tau Ceti encontra-se relativamente perto do Sistema Solar, a 12 anos-luz.
A massa do planeta é 4,3 vezes a da Terra e é o planeta potencialmente habitável mais pequeno que se encontrou até hoje.

Este achado vem apoiar a ideia de que praticamente todas as estrelas têm planetas e que na nossa galáxia devem existir muitos planetas do tamanho da Terra potencialmente habitáveis, explica em comunicado Steve Vogt, da Universidade da Califórnia em Santa Cruz, co-autor do estudo que será publicado na revista «Astronomy & Astrophysics».


Os cinco planetas são todos relativamente pequenos com massa entre dois e 6,6 vezes a da Terra. O mundo potencialmente habitável completa uma órbita em torno de Tau Ceti a cada 168 dias. Tau Ceti, um pouco mais pequeno e menos luminoso do que o Sol, encontra-se a 11,9 anos-luz na constelação Cetus e é visível a olho nu.

Os astrónomos já tinham procurado exoplanetas à volta de Tau Ceti, mas até agora não tinham encontrado nada. Os investigadores analisaram 6 mil observações da estrela realizadas pelo instrumento HARPS (do telescópio de 3,6 metros do Observatório Europeu do Sul), pelo Espectrógrafo Echelle (da University College London), pelo telescópio anglo-australiano Siding Spring e pelo Espectrómetro Echelle de Alta Resolução (HIRES) do telescópio Keck, em Mauna Kea (Havai).

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